Sept. 21-26, 2021 Whistling Straits, Kohler, WI

Sergio Garcia e Jon Rahm venerdì mattina guideranno la difesa europea nella Ryder Cup nel match four-ball di apertura contro Jordan Spieth e Justin Thomas a Whistling Straits.

Il duo spagnolo darà il via alle danze alle 7:05, prima che l’inglese Paul Casey e l’esordiente norvegese Viktor Hovland si sfidino con Dustin Johnson e Collin Morikawa.

La coppia inglese composta da Matt Fitzpatrick e Lee Westwood giocherà contro Daniel Berger e Brooks Koepka, prima che Rory McIlroy e Ian Poulter affrontino Patrick Cantlay e Xander Schauffele nell’anchor match.

“Sento di aver scelto il gruppo giusto,” ha detto il capitano europeo Pádraig Harrington. “È un team forte, con esperienza.

“C’erano 12 giocatori che potevano giocare nei foursome, quindi ho dovuto scegliere i quattro da lasciare fuori. Non è stata una decisione facile.

“Però penso che la direzione da prendere fosse abbastanza chiara. Sono molto felice dei gruppi che ho scelto ed è molto interessante vedere i match-up.

“In un mondo ideale, sarebbe bello andare là e vincere la sessione, vincerla con un ampio margine, e continuare da là ad essere in testa. Noi non abbiamo questa possibilità. Dobbiamo andare là fuori e guadagnarcela.

“Abbiamo dei gruppi foursome molto forti. Per quanto riguarda il posizionamento dei match, l’unico di cui ci sarebbe piaciuto sapere in anticipo è quello contro JT e Jordan, ma sappiamo di avere una coppia molto forte in quel match.

“A parte quello, Rory e Poults sono una coppia da manuale e credo che vadano bene là alla fine del primo gruppo, con altre due ottime coppie al centro.

Il duo spagnolo sicuramente evocherà ricordi della coppia formata da Seve Ballesteros e José María Olazábal che insieme vinsero 12 punti, il doppio di qualsiasi altra coppia europea.

Questa sarà la prima volta che il numero uno al mondo Rahm giocherà in quartetto dopo aver disputato due four-ball match nel 2018. Una vittoria, invece, assicurerebbe a Garcia il titolo di miglior giocatore europeo nei foursome andando ad incrementare il suo punteggio da leader di questa particolare classifica.

Spieth e Thomas, nel frattempo, porteranno avanti una partnership di successo che ha già portato loro tre punti su quattro a Parigi nel 2018.

Paul Casey and Viktor Hovland (Andrew Redington/Getty Images)

“Stiamo cercando di fare una buona partenza,” ha affermato Rahm. “E per questo niente potrebbe essere meglio che essere in coppia con il mio amico qui, anche se lui sta iniziando da solo e ne sono felice. È un grande onore. La delegazione spagnola è forte nella Ryder Cup e spero che potremo dare il via a una nuova tradizione.

Garcia ha aggiunto: “Sarà divertente. Al primo tee sarò sicuramente teso ma è normale alla Ryder Cup. L’ho già fatto e sono molto, molto eccitato e spero che giocheremo come sappiamo di poter giocare e di guadagnare un punto per l’Europa.

Casey sta partecipando alla sua quinta Ryder Cup, ma è solo al suo terzo foursome match, mentre Hovland sarà il primo norvegese a giocare in una Ryder Cup.

Il campione degli Open Morikawa è al suo debutto nella Ryder Cup, mentre per Johnson è la quinta partecipazione, con un punto guadagnato nei quattro foursome match giocati.

Si tratta di segnare dei punti. L’abbiamo già fatto prima per il gruppo europeo e lo faremo ancora
— Ian Poulter

“È come la notte prima di Natale,” ha detto Casey. “La Ryder Cup è speciale e giocare la prima sessione è un grande onore. Il capitano Harrington ovviamente ha fede nelle mie abilità ma è bello anche giocare con Viktor, far vedere a tutti quanto sia bravo questo ragazzo.

“Gli esordienti tendono a non giocare nelle prime sessioni, soprattutto nei foursome. Ma non vedo l’ora di iniziare con questo ragazzo al mio fianco.”

Hovland ha aggiunto: “Ho fatto fatica a dormire la settimana scorsa. È più reale adesso dopo aver visto la cerimonia d’apertura e sarà davvero divertente giocare domani.”

Il campione in carica della Racing to Dubai Westwood migliora il suo record, arrivando a 11 presenze in Ryder Cup e 19 foursome giocati dove ha guadagnato 11 punti dal suo debutto nel 1997.

Matt Fitzpatrick and Lee Westwood (Kevin C. Cox/Getty Images)

Fitzpatrick alla sua seconda Ryder Cup è per la prima volta in coppia con Westwood e cerca di ottenere il suo primo punto.

Koepka nelle sue due presenze precedenti ha ottenuto un punto in foursome, mentre Berger è uno dei sei debuttanti statunitensi.

“Sarà una partita interessante,” sostiene Westwood. “Sembrava che venerdì mattina fosse così lontano e invece è arrivato e sono pronto a giocare domani mattina nella prima sessione.”

Fitzpatrick ha aggiunto: “Vorresti giocare ogni partita, quindi dare il via alla competizione giocando il venerdì mattina è ancora più speciale.”

McIlroy, dal suo debutto nel 2010, è sempre stato convocato per ogni sessione in cui fosse eleggibile, con cinque vittorie e quattro sconfitte nei foursome match.

Rory McIlroy and Ian Poulter (Jamie Squire/Getty Images)

Ha giocato con Poulter nei four-ball in cui l’inglese ha fatto cinque birdie consecutivi dando il via al “Miracolo a Medinah” nel 2012. Sono stati in coppia in altre tre occasioni, vincendo un punto in un foursome a Parigi nel 2018.

Poulter ha un record incredibile nei foursome match, con cinque vittorie e solo due sconfitte, mentre il vincitore della FedEx Cup Cantlay e il campione olimpico Schauffele giocheranno entrambi per la prima volta nella Ryder Cup.

“È quasi un decennio che io e Poults partecipiamo, da quando abbiamo esordito nel 2012,” ha detto McIlroy. “Abbiamo segnato dei punti per l’Europa, che è importante, ma ci siamo anche divertiti nel farlo.

“Quindi questa settimana andremo lì, ci divertiremo, giocheremo con il cuore e cercheremo di segnare dei punti per la squadra.”

Poulter ha aggiunto: “Abbiamo giocato benissimo a golf insieme negli anni e questo sarà un altro match speciale. L’unica cosa importante è segnare dei punti. L’abbiamo già fatto prima per il gruppo europeo e lo faremo ancora.”

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